De Westropa van schippersechtpaar Janarie en Henny Kranenburg is een van die speciaal voor de Frankrijkvaart gebouwde schepen die nog in de vaart zijn. Hun schip meet 39 x 5.09 meter en past daarmee precies in de Franse sluizen. Ze vervoeren onder andere graan, kunstmest en rollen staal van en naar Franse bestemmingen. De Westropa is al sinds 1960 in familiehanden: toen werd hij in het Vlaamse Moerbeke gebouwd in opdracht van de vader van Janarie.

Janarie en Henny lieten dit voorjaar hun voorwoning – die oorspronkelijk bedoeld was als verblijf voor de matroos – ombouwen tot kleine hotelkamer. Er past precies een tweepersoons bed, een WC- en doucheruimte plus wat kastruimte in. Een oliegestookte kachel maakt dat je ook op koude dagen mee kan varen.

Leeg en op ruim water heeft de Westropa een snelheid van maximaal vijftien kilometer per uur. Maar eenmaal in de ondiepe Franse kanalen loopt dat soms wel terug tot slechts twee kilometer per uur. Daarbij is de tijd die het schutten in de vele sluizen kost nog niet meegeteld. Het kan dus voorkomen dat je na een hele dag varen maar dertig kilometer verder bent gekomen.

Reigers of een ree

Het langzame tempo geeft je wel de mogelijkheid te genieten van de prachtige uitzichten. De kanalen kronkelen zich door landschappen met weilanden, groene heuvels en pitoreske dorpjes. Soms lijkt het alsof je door een park vaart,  met prachtige bomenrijen aan weerzijden. Witte reigers loeren vanaf de wal op een visje, ijsvogeltjes hebben soms het lef even mee te varen. Wie geluk heeft ziet in de ochtendmist of de avondzon en ree of een vos lopen.

Andere kanalen voeren door meer bebouwde omgeving, waar de tand des tijds knaagt aan de oude huizen en fabrieken. Zelf zijn de kanalen ook te rekenen tot het industrieel erfgoed. De aanleg begon al vroeg in de 19e eeuw en de Franse ingenieurs maakten werk van hun opdracht. Ze bouwden niet alleen functioneel, maar legden er ook eer in om hun bouwwerken uitstraling te geven met natuursteen, fraai metselwerk een gesmede hekjes. En met het verstrijken van de jaren lijken de bruggen, aquaducten, sluizen en sluiswachterswoningen er alleen maar mooier op te worden.

Meereizen op de Westropa is het best te vergelijken met een paar dagen in een varende Bed and Breakfast. De gast of gasten (maximaal twee) hebben een eigen kamer en eten mee met de schipper en zijn vrouw, die in de ‘roef’ achter de stuurhut wonen. Overdag kun je van het uitzicht genieten vanaf het voordek of vanuit de stuurhut achterop.

Wandelen

Vanwege het trage tempo is het op sommige trajecten ook goed mogelijk tussen twee sluizen een stuk mee te lopen terwijl het schip doorvaart. Een stokbroodje en wat croissants halen in een van de dorpen langs het kanaal is dan wel erg verleidelijk.

Waar je opstapt hangt af van de route die het schip vaart. Daar kan Frankrijk zijn, maar ook België en Nederland en in een enkel geval zelfs Duitsland. De route hangt immers af van het traject waarover de lading vervoerd moet worden. In vrijwel alle gevallen stap je ook weer elders af.

Vaak gevaren trajecten zijn Rotterdam-Parijs of Roermond-Noord-Frankrijk en vice versa. In een enkel geval vaart de Westropa helemaal via de Saone en de Rhone naar Zuid-Frankrijk. Wij stapten op in Bar-le-Duc in Noord-Frankrijk en voeren in een week naar het Duitse Koblenz.

Meevaren? 

Voor een verblijf op een boot betaal je zo'n honderd euro per persoon per nacht. Je eigen auto kan vaak mee aan boord, en tegen extra vergoeding onderweg ook van de boot afgetakeld worden. Het is vaak ook mogelijk om je onderweg ergens op te laten halen.